“首级”是古人对头颅的别称。为什么头颅又称“首级”呢?

  原来,秦汉时期,军队作战有一条奖励制度,凡是斩下敌人的一个人头者,赐爵一级。古人称头为首,一首一级,久而久之,人们就把头颅叫做“首级”了。首级制度,原是为了鼓励将士奋勇杀敌,岂料士兵们为了争夺首级,经常自相残杀。据《史记》记载,项羽自刎而死,王翳取其头跑掉了,另外十余骑为争夺项羽的身子,“相杀者数十人”。此外,有的人还把首级当成了商品,卖给无战功的人。

  大量的事实表明,首级制度很不可取。对于这一点,北宋大将狄青看得非常清楚。因此,他上书陈述首级制度的种种弊端,建议皇帝予以废除。仁宗皇帝批准了狄青的建议,废除了首级制度。从那以后,首级制度就在中国历史上销声匿迹了,但“首级”作为头颅的别称却一直沿用了下来。